Часть 1

Часть 2

Ее специально посадили не в затхлую подвальную камеру, а в высокую башню, откуда она могла наблюдать за тем, как неотвратимо приближается ее конец. Из окна была видна вся площадь, посреди которой неспешно возводили высокий помост. Обычно такие вещи ставились быстро и небрежно, в этот же раз предатели будто нарочно тянули время, делая конструкцию едва ли не вычурной. Настоящий королевский эшафот.

Принцесса поправила шаль на плечах и откинула назад выбившуюся из небрежно заколотого гребнем пучка волос. Ей было страшно, безумно страшно видеть почти законченный помост, куда, определенно, скоро поведут ее. Она крепче стиснула края мягкой шали на своих плечах и отошла от окна, не в силах больше смотреть.

Девушка рвано выдохнула, гадая, придет ли сегодня рыцарь. Ей было стыдно признаться, но она уже к нему привязалась.

— Моя госпожа…

Негромкий голос заставил принцессу вздрогнуть и резко повернуться к двери. Она никак не ожидала, что рыцарь так тихо поднимется по гулкой каменной лестнице и бесшумно откроет скрипучую дверь. А он стоял там, казалось, сам испуганный ее реакцией. По крайней мере, так девушке показалось, когда она взглянула в глаза, растерянно глядящие на нее из прорези в шлеме.

— Приветствую тебя, рыцарь, — принцесса едва удержалась от того, чтобы не захихикать: настолько мило выглядел этот сильный мужчина, нерешительно топчущийся на пороге.

— Я безмерно рад видеть Вас в добром здравии, — рыцарь начал опускаться на колени, но звонкий голосок девушки остановил его.

— Не преклоняй колени, рыцарь, — принцесса подошла к нему и мягко коснулась холодной стали латной перчатки. — Я дарую тебе это право.

— Благодарю, моя госпожа!

Юная дева подняла на него пронзительный взгляд и впервые улыбнулась открыто и искренне, становясь в разы прекраснее. Ладонь мужчины чуть дрогнула, и принцесса чуть сильнее сжала ее тонкими пальчиками.

— Что ты прячешь? — улыбка девушки стала проказливой, когда она кивнула на руку, которую рыцарь все время держал за спиной под плащом.

— Это сущая безделица… В самом деле, мне даже неловко… — краску, залившую лицо мужчины, было почти видно сквозь сталь забрала.

Удивительно, как отважный воин, победивший не один десяток врагов, терялся и начинал мямлить перед одной хрупкой девушкой, которая лукаво смотрела на него снизу вверх. Рыцарь с трудом заставил себя вытащить руку из-за спины и протянуть ей принесенную вещь.

— Это же моя старая кукла! — воскликнула принцесса, увидев на его руке небольшую тряпичную куклу в пестром платье и с искусно нарисованным лицом. — Спасибо!

Девушка схватила подарок и прижала куклу к груди. Когда-то ее подарила принцессе мать, и это единственное, что осталось ей от покойной королевы. Девочка много дней играла этой куклой и много ночей брала с собой в кровать, от нее всегда исходило потрясающее спокойствие и ощущение безопасности.

Внизу послышался грохот и рыцарь поспешил удалиться, чтобы не позволить никому потревожить принцессу, которая расслабленно выдохнула и крепко уснула на жесткой деревянной скамье, прижав к себе куклу.