Гайза повернул голову и ехидно протянул:

— Первый помощник, пить средь бела дня и не пригласить капитана – просто ужасное преступление. Тем более, штука, судя по всему, была убойная.

— Капитан, посмотрите вниз, – хмыкнул Разор.

Пират перевёл взгляд на свои ноги и заметил чёрное, похожее на толстый канат нечто, обвившееся вокруг его сапога. Он раздражённо вздохнул и попытался стряхнуть это с себя, но потерпел неудачу: что-то упорно не желало расставаться с полюбившейся конечностью. Хуже того, «канат» затянулся туже, поднял один из своих концов и открыл глаза! Огромные ярко-оранжевые глазищи уставились на Капитана, и существо нежно изрекло:

— Мррры!

Гайза пару мгновений стоял неподвижно, затем нецензурно выругался и предпринял попытку отодрать неведомую зверушку от своей ноги вручную – безрезультатно. Существо вцепилось намертво. Пираты бросились на помощь своему командиру, и не удержавшийся на одной ноге гроза галактики совсем не грозно шлёпнулся на задницу с коротким матом. Первый помощник и артиллерист схватили мелкое чудовище и попытались вдвоём освободить конечность Капитана от намотавшихся на неё чёрных колец. Существо усиленно вырывалось, пыталось укусить мужчин единственным зубом в слюнявой розовой пасти и отчаянно верещало.

— Отставить! – во всю силу голоса гаркнул Гайза, у которого от уровня шума вокруг звенело в ушах.

Вышколенная команда послушно расступилась, давая Капитану нормально дышать. Мужчина кое-как поднялся с холодного пола и мрачно уставился на заурчавшее существо. Оно довольно щурило оранжевые глазищи и, казалось, улыбалось почти беззубой пастью. Выглядело это донельзя мило, но физиономия Гайзы почему-то радостнее не стала.

— Первый помощник, – рявкнул он, – разыщите мне всю доступную информацию про это существо.

— Вы хотите оставить его на корабле, Капитан? – удивился Разор, всегда считавший, что командира невозможно разжалобить никакими взглядами.

— А у меня есть выбор? – злобно выплюнул мужчина. – Его ж никак не отцепишь!

Гайза заковылял на мостик, подволакивая одну ногу и не переставая ругать поочерёдно подчинённых (притащивших на борт невесть что), свою глупость (решившую, что пнуть камень – довольно безопасное занятие), и зверушку (оказавшуюся такой сильной и тяжёлой).

Первый помощник ощутимо нервничал под пристальным взглядом Капитана. Он перерыл уже все каталоги андромедских животных, но так и не обнаружил никого, хоть немного похожего на нового пассажира корабля. Однако отмазку «не нашёл» Гайза вряд ли счёл бы приемлемой, особенно в свете его последних настроений, поэтому Разор и Шера мужественно продолжали искать. Ещё никогда на пиратском линкоре не возникало такого интереса к фауне, населяющей галактику, и ещё никогда пираты не терпели столь сокрушительного фиаско. Про существо не было никакой информации. Вообще. Нигде. По всему выходило, что такого вида в принципе не существует, живое опровержение чему так и не соизволило отпустить капитанскую конечность.

— Капитан, взгляните, оно? – Шера вывела на большой экран очень некачественное изображение.

На нечеткой фотографии угадывались очертания крупного существа, похожего на то, которое вцепилось в Гайзу, но большего размера и имеющего широкие кожистые крылья. Пират поднял ногу и ощупал свою персональную напасть. В самом широком месте на спине обнаружились два нароста, у которых в будущем был вполне реальный шанс стать крыльями.

— Похоже, – отозвался мужчина. – Что про него есть?

— Пока не знаю, язык какой-то странный. Сейчас попробую прогнать через универсальный переводчик.

Компьютер запищал, выполняя задание, и на экране начали возникать привычные символы основного галактического языка, сменяя закорючки какого-то неизвестного наречия. Хотя для некоторых слов все же не нашлось аналогов даже в самом полном словаре, поэтому они так и остались невразумительным набором кружочков и линий. Шера быстро пробежала глазами получившийся перевод, чтобы кратко изложить информацию командиру.

— Капитан, узнать удалось не так много, – отрапортовала она. – Эти существа не из нашей галактики, и сведения, добытые нашими учёными, обрывочные.

— Меня интересует всё, что есть.

— Так точно, Капитан. Этот вид называется Тёмная Звезда, его представители обитают только на маленькой планете в рукаве Ориона галактики Млечный Путь, в звездной системе, которую называют Солнечной. Вид почти неизучен, известно только, что существа покрыты броней из тонких, но устойчивых почти к любому воздействию пластин, а питаются они энергией звёзд, за что и получили своё название. В нашей галактике было только одно такое животное – питомец межгалактического путешественника, но оно пропало около сорока лет назад. Больше данных нет.

— Межгалактического путешественника, говоришь?

Гайза перевёл взгляд вниз, где существо самозабвенно слюнявило его штанину, и задумчиво потёр подбородок. У него появились кое-какие мыслишки, требующие проверки, и Капитан спешно удалился в каюту, оставив команду в молчаливом недоумении.