Пролог

Истребитель галактического флота заложил крутой вираж и выпустил пучок лазерных лучей в носовую часть огромного судна без опознавательных знаков. Линкор даже не почесался – пробить высокотехнологичную энергетическую броню было не так-то просто – и в свою очередь угрожающе пошевелил пушками. Малыш предупреждению не внял и, продемонстрировав ещё одну фигуру высшего пилотажа, выстрелил по корме. Большой корабль ответил на этот выпад одним коротким выстрелом, словно отмахнулся от назойливой мухи. В последний момент судёнышко дёрнулось в сторону и избежало прямого попадания.
Пока истребитель неуклюже пытался выровняться, гигант демонстративно развернулся к нему кормой и полетел дальше по своим делам. Маленький корабль немного поотстал, но стоило линкору взять курс на ближайшее астроидное поле, как он снова ринулся наперерез, чуть не врезавшись в толстую обшивку.
За этими жалкими потугами с мостика крупного судна мрачно наблюдал молодой мужчина, стоящий возле лобового иллюминатора, скрестив руки, и раздраженно постукивающий по полу носком сапога. Весь его вид ясно выражал, что именно он думает об умственных способностях пилота, который бросается с истребителем на линкор. Не то чтобы тот мог хоть как-то навредить этому великолепному судну, но ведь, если эта мелкая пакость разобьётся об обшивку, его придётся оттуда отскребать – не летать же с неряшливым пятном на идеально вычищенном корпусе!
Пилот истребителя всё продолжал кружить вокруг неспешно двигающейся громадины, и создавалось впечатление, что либо он просто ещё не понял, кто перед ним, либо (и это наиболее вероятно) ему дали соответствующий приказ. В противном случае никто в здравом уме не стал бы связываться с командиром этого судна, известным как Капитан Гайза.
Он стал самым молодым капитаном космических пиратов, что отнюдь не мешало ему доставлять большие проблемы галактической полиции и армии. Столь грозным соперником его сделали абсолютная непредсказуемость и просто невероятная удачливость. Бессчётное количество раз пирата загоняли в тщательно подготовленные ловушки, но последним, что видели солдаты, были огромные двигатели стремительно удаляющегося линкора. И те, кто это видел, считали себя счастливчиками, ведь они выживали. А у других навсегда оставался перед глазами образ высокого мужчины в чёрной военной форме старого образца, чья рука сжимала боевой нож, а правый, не закрытый повязкой глаз маниакально сверкал жаждой крови.
Новый пучок лазерных лучей ударил совсем рядом с иллюминатором, на мгновение ослепив находящихся на мостике линкора пиратов. Окончательно взбесившись, Капитан подошёл к пульту управления и рявкнул в небольшой микрофон:
— Зонир, прекращай копаться! Сбей его наконец, мельтешение раздражает жутко!
— Капитан, эта мелочь очень юркая, – вышел на связь артиллерист. – Не проще его просто протаранить?
— Если ты хочешь потом собственноручно счищать с обшивки кишки, то проще.
— Сейчас избавимся от него, Капитан! – быстро среагировал Зонир, не горящий желанием драить корпус с внешней стороны.
Крупные фотонные пушки зашевелились, ловя истребитель на прицел, и одним выстрелом превратили его в кучку покорёженных обломков, беспорядочно кувыркающихся в пространстве. Избавившись от назойливого сопровождающего, линкор продолжил идти изначальным курсом через астероидное поле. Капитан предоставил двум своим помощникам и радисту заботу о корабле, а сам удалился в машинное отделение, чтобы изложить техникам очередные бредовые идеи по модернизации судна.
— Капитан, тут ещё истребители галактического флота шныряют, – сообщил из своего отсека Зонир. – Четыре штуки. Сбивать?
— Капитан сейчас в машинном, – ответил первый помощник. – Что там столько мелочи делает?
— Плохо видно, пусть Зеро покажет через центральный увеличительный экран.
Радист начал щёлкать кнопками на своём пульте ещё до того, как артиллерист закончил предложение, и на большом экране под потолком возникло изображение четырёх истребителей, которые окружили странный сферический объект.
— Похоже, они хотят забрать из поля один из астероидов, – Шера, второй помощник капитана, недовольно поджала тонкие губы. – Вот только зачем он им?
— Приглядись, – Разор прищурился. – Этот не похож на другие. Он чёрный и идеально ровный, таких астероидов не бывает. Мы должны получить его! Зонир, – крикнул он в микрофон, – сбивай! Только не попади в объект между ними!
— Ну, ты дал задачу! Он мелкий, не задеть бы... Ладно, сейчас сделаем!
Основные пушки замерли, но пришли в движение небольшие вспомогательные орудия. Их лучи были тоньше, но некоторые прошли в опасной близости от чёрной сферы.
Когда артиллерия уничтожила истребители, двое ударников в скафандрах выбрались из корабля и, аккуратно лавируя между обломками кораблей галактического флота, направились к чёрному астероиду. Потревоженная выстрелами и взрывами сфера беспорядочно кувыркалась в пространстве, ускользая из рук, и как назло совершенно не реагировала на гравитационную ловушку. После ряда бесполезных попыток одному из пиратов удалось-таки схватить её, и второй потащил их обратно к шлюзу.
Поднятый на борт таинственный астероид оказался не таким маленьким, как выглядел в иллюминаторе, а на чёрной поверхности обнаружилось несколько красных пятен. Небесное тело имело почти правильную сферическую форму и было очень гладким, не таким, как другие астероиды в поле. А ещё оно оказалось тёплым, и жар этот будто шёл изнутри. Бурную дискуссию о том, как поступить с этим необычным астероидом, прервало внезапное появление Капитана.
— Что это значит? – рявкнул Гайза, выныривая из машинного отделения. – Что за сборище посреди ангара? Бунтовать собрались?
— Нет, Капитан, мы тут решали… – неуверенно начала Шера, пытаясь одновременно слиться с обстановкой.
— Решали они! – мужчина даже не дослушал. Видимо, у него так и не улучшилось его препоганейшее настроение. – А кто работать будет? И что это за каменюка на борту моего судна?!
Капитан приблизился и взглянул на астероид сверху вниз. А когда тот не удостоил его ответом и не отполз, трепеща, в сторону, разозлённый пират от души пнул неведомый объект. После такого должно было произойти одно из двух: либо камень отлетел бы к ближайшей стене, либо (что наиболее вероятно) мужчина отбил бы себе ногу. Но астероид оказался с сюрпризом: после удара он остался на месте, но по его поверхности во все стороны побежали трещины. Пираты не успели опомниться, как от их таинственного сферического объекта остались только осколки, над которыми возвышался разгневанный Капитан.
— Всё, отвлекающих факторов больше нет, – мрачно сообщил он. – А теперь живо все за работу!
Мужчина развернулся, чтобы уйти, но его остановил взволнованный голос первого помощника:
— Не двигайтесь, Капитан, на Вас чудовище!

Как думаете, что же за зверь оказался на борту «Ариадны»?
Делитесь ссылкой с друзьями (кнопочки внизу), пусть они тоже подумают!